Прибайкальский национальный парк (ПНП) был организован в 1986 г. Это особо охраняемая природная территория (ООПТ) федерального уровня. Территория парка в виде узкой полосы охватывает большую часть (около 470 км) западного побережья озера Байкал — от п. Култук на юге до мыса Кочериковского на севере, а также включает остров Ольхон.

Территория парка разделена на 5 функциональных зон, в том числе и заповедную. Посещение этой зоны возможно только в отдельных случаях и по специальному письменному разрешению администрации парка. Зона рекреации полностью открыта для отдыхающих и туристов, но платна. Средства затрачиваются на возмещение ущерба, причиненного природе рекреационной нагрузкой (на уборку мусора, борьбу с пожарами, рекреационное благоустройство территории).

Озеро Байкал

Озеро Байкал

В пределах национального парка в озеро впадают сравнительно крупные реки — Голоустная, Бугульдейка, Анга, Сарма. Ландшафт ПНП очень разнообразен и живописен. На байкальских берегах много величественных утесов и скал, живописных заливов и бухт. Есть пещеры, самые крупные из них: Ая (протяженность ходов 570 м), Мечта. Очень красивы скалистые мысы побережий Малого Моря (пролива, отделяющего остров Ольхон). Наиболее известные среди них — священные для байкальских бурят Бурхан и Хобой (остров Ольхон). Манят посетителей прогреваемые летним солнцем заливы и бухты Малого Моря, «туристической Меккой» считается расположенная южнее Бухта Песчаная. Еще один часто посещаемый район — грандиозное ущелье в низовья реки Сармы.

Более 70 % территории парка занимают леса. Здесь произрастает 1344 видов сосудистых (высших) растений. Это более половины флоры Центральной Сибири. Здесь обитает более 300 видов птиц, 61 вид млекопитающих, 9 — рептилий и амфибий, 25 — рыб. В федеральную Красную книгу включен 31 представитель флоры высших растений ПНП, 110 — в Красную книгу растений Иркутской области. Примерно 21 вид растений произрастает только в пределах парка.

Из особых природных достопримечательностей парка следует назвать самую крупную в Восточной Сибири «холодную» зимовку водоплавающих. Там, где Ангара вытекает из Байкала образуется огромная полынья, на которой переживают зиму до 15-18 тысяч уток (численно преобладает гоголь). Юго-западное побережье Байкала является «трассой» массового осеннего пролета хищных птиц. В день здесь их пролетает до 2 тысяч экземпляров, для Сибири это явление исключительное. Можно наблюдать миграцию многих редких «краснокнижных» видов пернатых хищников, а также черного аиста.

Парк охраняет не только природные, но и уникальные историко-культурные богатства. По количеству археологических памятников национальный парк превосходит любой другой район Прибайкалья. Полный перечень включает 986 объектов! Только на Ольхоне их известно 143 (древние городища, остатки каменных стен, плиточные могилы и пр.). Есть великолепные образцы древней культуры и искусства. Мировую известность получили наскальные рисунки на утесе Саган-Заба. Они включают изображения шаманов, бегущих оленей, лебедей. Возраст рисунков оценивается в 2,5 тысячи лет. Небольшие каменные «картинные галереи» имеются также в бухте Ая, у входа в Сарминское ущелье, на мысе Бурхан.

Очень интересен факт сохранения местным бурятским населением «реликтов древнего мировоззрения» — легенд, обычаев, поверий и обрядов, связанных с древней шаманской верой. К ним относятся почитаемые культовые места — «обо» (каменные туры на перевалах, у дорог) и «сэргэ» (шаманские коновязи), «тайлаганы» (коллективные жертвоприношения духам местности, онгоны статуэтки, изображения из ткани, предназначенные для вселения духов).

На южном участке побережья ПНП между портами Порт-Байкал и Култук проходит Кругобайкальская железная дорога, являющаяся уникальным памятником инженерного искусства. В 1902-1905 гг. она была буквально вырублена в скалах над Байкалом. На 84 км дороги приходится 424 инженерных сооружения; в том числе 39 тоннелей общей протяженностью 8994 м, 47 каменных галерей, 14 км опорных стенок. В начале века этот участок пути называли «золотой пряжкой стального пояса России».