На огромной территории от степей Казахстана до Прибайкалья, от Сибирских равнин до пустынь Монголии раскинулась горная страна Алтае-Саян. Хотя в природе этих мест сказывается влияние вышеупомянутых природно-климатических зон, в частности сибирской тайги и степей Казахстана и Монголии, но это единая территория, имеющая множество единых черт. Даже из космоса горные хребты Алтая и Саян выглядят как единая система. Как два брата-великана слились они в вечном объятии! Даже провести точную границу между ними сложно. Обычно разделяют две горные системы по административным границам.

Алтае-Саянский экорегион (АСЭР) — трансграничная территория с уникальными природными ландшафтами Алтае-Саянской горной страны, мало затронутыми человеческой деятельностью, которая была включена экспертами WWF (Всемирного фонда дикой природы) в список 200 территорий на земном шаре с высоким уровнем биологического разнообразия.

Географически экорегион расположен в центре Азиатского континента. Протяженность с запада на восток — 1600 км, с севера на юг — 1300 км. АСЭР находится на территории 4 государств: России (62%), Монголии (29%), Казахстана (5%), Китая (4%). Здесь находятся 326 особо охраняемых территорий, среди них 15 заповедников, 11 национальных и 6 природных парков.

В границы Алтае-Саянского экорегиона входят 7 ландшафтных областей: Алтайская, Кузнецко-Салаирская, Саянская, Тувинская области, Монгольский Алтай, Долина Великих озер и Хубсугульская впадина.

Высокогорный рельеф Алтае-Саянской горной страны возник вследствие тектонических движений, наиболее масштабные из которых происходили в конце третичного — начале четвертичного периодов и продолжаются по настоящее время (о чем свидетельствуют частые землетрясения и другие геологические явления). На складчатых палеозойских поясах сформировались складчато-глыбовые горы, нагорья и межгорные котловины. Эрозионные процессы, значительное похолодание климата, развитие оледенения существенно изменили первоначальный облик гор.

Наиболее высоко приподняты хребты западной части Горного Алтая — 3000-4000 м над уровнем моря, а отдельные вершины превышают четырехтысячную отметку (г. Белуха — 4506 м). Алтай является центром современного оледенения. Здесь сосредоточено около 1500 ледников площадью 910 км2.

Влагонесущие массы проникают сюда из Атлантики. Наибольшее количество осадков получают западные склоны Алтая, Кузнецкого Алатау и Западного Саяна. Лето в этих районах дождливое, а мощность снежного покрова зимой порой достигает 2,5 м. Резкие отличия в степени увлажнения наветренных и подветренных макросклонов горных систем является характерной чертой Алтае-Саянской горной области. Это накладывает отпечаток на распределение растительных сообществ: на западных склонах чаще всего формируется сырая пихтовая тайга, болота и влажные горные луга; по южным и восточным склонам высоких горных хребтов, лежащим в «дождевой тени», а также в межгорных котловинах развиваются степи, а северные чаще всего покрыты лесом.

В Алтае-Саянской горной стране берут свое начало крупнейшие реки Сибири — Обь и Енисей. Они имеют множество притоков, большинство из которых горного характера — текут с большой скоростью в узких долинах с крутыми скалистыми берегами. Другой особенностью территории является наличие обширной бессточной Котловины Больших озер на территории Монголии.

В Алтае-Саянской горной стране чрезвычайно велико количество озер – около 27 тыс. В основном это небольшие каровые и морено-подпрудные высокогорные озера, расположенные на высотах 1500-2500 м. Наиболее крупными озерами экорегиона являются Хубсугул, Убсу-Нур, Телецкое, Маркаколь.

Фауна позвоночных насчитывает 691 видов, включая 143 вида млекопитающих, 425 видов птиц, 25 видов пресмыкающихся, 8 видов амфибий и 79 видов рыб. Из них, 39 видов являются эндемиками.

Флора представлена 3726 видами сосудистых растений, из которых 626 являются редкими или исчезающими, а 334 — эндемиками.

Для оказания поддержки заповедников, национальных парков и других особо охраняемых природных территорий создана Ассоциация заповедников и парков Алтаe-Саянского региона. В нее входят ряд природоохранных организаций, в т.ч. Алтайский государственный природный заповедник, Катунский государственный природный биосферный заповедник, Хакасский государственный природный заповедник, Государственный природный заповедник «Кузнецкий Алатау» и др.